Le nouveau drone de porte-avions de la marine

Posted: 19th juin 2020 by admin in News

Le nouveau drone de ravitaillement en vol Stingray MQ-25 de la Marine ressemble étrangement à un avion militaire américain expérimental de la fin des années 1970. Et cette similitude pourrait indiquer la voie à suivre pour que le Stingray devienne un avion-citerne devenu un avion de surveillance et de frappe furtif.

Le 30 août, la Marine a attribué à Boeing un contrat de 805 millions de dollars pour la construction des quatre premiers MQ-25. Le service espère acquérir jusqu’à 72 MQ-25 dans le cadre d’un effort d’acquisition de 5 milliards de dollars. La Stingray devrait commencer à assumer les tâches de chars à bord des 10 porte-avions de la Marine au milieu des années 2020, libérant les chasseurs F / A-18E / F chargés actuellement de la mission de ravitaillement en carburant.

Mais le MQ-25 pourrait faire plus que simplement ravitailler d’autres avions. Le concours de systèmes de ravitaillement en vol basé sur les transporteurs, à l’origine de la Stingray, n’est que la dernière version d’un effort de développement de drones datant du début des années 2000. Pendant plus d’une décennie, cet effort visait à utiliser des drones lancés par des porteurs pour des missions d’attaque air-sol et des services de renseignement, de surveillance et de reconnaissance, ou ISR.

Pour économiser de l’argent et simplifier le développement, la Marine a décidé en 2016 que son premier drone de transporteur serait un pétrolier. « L’intention est de réduire considérablement les délais de développement de l’attribution du contrat à la capacité opérationnelle initiale de cinq à six ans », a expliqué la Marine dans un communiqué. «En réduisant le nombre de paramètres de performance clés au niveau des réservoirs de mission et de l’adéquation des transporteurs, l’industrie a accru sa flexibilité pour concevoir rapidement un système répondant à ces exigences.»

Mais un an plus tard, il était encore question que le MQ-25 reprenne éventuellement son rôle d’attaque et de rôle de ISR à l’origine.

«La Marine envisage de fournir en premier lieu des capacités de ravitaillement en vol et ISR, tout en utilisant des normes de systèmes ouverts pour prendre en charge des améliorations progressives des capacités, telles que la capacité de recevoir du carburant, des armes et des radars», a expliqué le Government Accountability Office dans un rapport de 2017 .

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Boeing s’attend clairement à ce que le MQ-25 se développe. Bien que la mission de chars n’exige pas de furtivité importante, les missions d’attaque ISR et d’attaque le sont également. Et la cellule Stingray est intrinsèquement peu observable. Après tout, il partage des caractéristiques clés avec le démonstrateur furtif Tacit Blue qui a volé pour la première fois en 1978.

Construit par Northrop Grumman et supervisé par la Defence Advanced Research Projects Agency, Tacit Blue incarne une nouvelle approche de la faible observabilité radar. Les précédents manifestants furtifs de la DARPA, construits dans le cadre du programme Have Blue qui s’est terminé en 1979, s’appuyaient sur une cellule très facettée pour diffuser les ondes radio et éviter de restituer un signal radar clair. En revanche, Tacit Blue a testé des surfaces courbes et une entrée d’air unique, montée sur le dessus, pour obtenir le même effet.

Le démonstrateur Tacit Blue, résidant actuellement au musée de la Force aérienne dans l’Ohio, mesure 56 pieds de long – 15 pieds de plus que le MQ-25 – et dispose d’un cockpit pour une personne. En dehors de cela, les deux avions sont étrangement similaires, avec des ailes similaires, minces et légèrement balancées; Queues jumelles «papillon» à pans coupés: contours lisses et arrondis et entrées dorsales affleurantes. «Comme un beurrier avec des ailes», selon Northrop.

DARPA a présenté Tacit Blue comme un avion de surveillance furtif sur le champ de bataille. Mais l’avion à beurre, connu de ses créateurs et de ses équipages sous le nom de « Whale », s’est révélé capricieux. « De nombreux problèmes d’ingénierie ont dû être résolus », a déclaré Northrop.

D’une part, Tacit Blue était extrêmement difficile à piloter. « Vous parlez d’un avion qui, à l’époque, était sans doute l’avion le plus instable de tous les temps », a déclaré au magazine Air Force, John Cashen, un ingénieur de Northrop qui travaillait sur Tacit Blue et de nombreux autres concepteurs d’avions furtifs de la société.

Lorsque la E-8 basée sur le 707 s’est révélée plus sûre, moins chère et plus efficace pour la surveillance des champs de bataille, l’armée de l’air et Northrop ont plutôt exploité la technologie de Tacit Blue pour soutenir d’autres efforts de développement. « Le programme est devenu un banc d’essai car ses technologies peu observables se sont révélées plus utiles que sa contribution », a déclaré George Muellner, alors lieutenant général de la Force aérienne, lors du dévoilement public de Tacit Blue en 1996.

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Tacit Blue a contribué au développement du bombardier furtif B-2, contribuant à donner au plus gros avion sa forme lisse et ronde et ses criques enterrées. Le démonstrateur de chasseurs furtifs YF-23 de Northrop a emprunté la conception de la queue et du moteur de Tacit Blue.

Si Tacit Blue pouvait échapper à la détection radar, le MQ-25 le pourrait aussi. Si Tacit Blue pouvait informer la conception d’un bombardier furtif et d’un chasseur furtif, vol en Fouga Magister il pourrait également informer l’évolution du MQ-25 en un drone d’attaque et de surveillance évitant les radars.

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